Aparte del número de familias que fueron usadas en la composición de una variedad de polinización abierta, estas, cuando son entregadas para la producción de semillas y el gran cultivo, tienen solo un componente. Estas semillas reciben el nombre de semillas del mejorador o semillas de categoría breeder y son las semillas genéticamente mas puras de la variedad; la cantidad de estas semillas es siempre limitada, al máximo unos pocos kilos. Estas semillas pasan por sucesivas etapas de multiplicación para obtener volúmenes impor-tantes para la distribución a los agricultores y la producción de maíz comercial. La multipli-cación de las semillas de maíz debe continuar y ser hecha numerosas veces mas, durante el tiempo que la variedad permanezca bajo cultivo; por lo tanto, el proceso de producción de semillas debe ser sistemático y seguir un sistema pre-establecido. Esto podrá asegurar que la semilla comercial que se distribuye a los agricultores es fiel a la variedad en carac-terísticas genéticas y morfológicas y en los caracteres de calidad, con el potencial de rendimiento que tenía cuando fue obtenida y liberada al público. Lamentablemente, en muchos ambientes tropicales, los mejoradores se desentienden de ese proceso una vez que la variedad es liberada. Los procedimientos y las normas para la producción e incremento de las semillas de las variedades de polini-zación abierta muchas veces no son seguidas estrictamente, por lo que la variedad pierde sus características originales. No debe sor-prender, por lo tanto, que el área cubierta con variedades mejoradas en los trópicos sea baja y que el área cubierta con razas locales y variedades de los agricultores sea alta.

Como regla general, los mejoradores debe-rían ser responsables por el mantenimiento de los progenitores y de una pequeña cantidad de semillas puras de cada variedad, al menos por el tiempo en que estas permanecen en el gran cultivo. Debe ser mantenido un número mínimo de generaciones para el incremento de las semillas, desde las semillas breeder hasta la semilla certificada comercial que se distri-buirá a los agricultores para la producción de grano. La secuencia producción/incremento de las categorías de semillas de variedades de polinización abierta es: I) semilla pura de la variedad mantenida por el mejorador; II) primer incremento de semilla por el mejorador para obtener la semilla breeder; III) segundo incremento de semillas para producir la semilla fundación (también llamada a veces semilla básica); IV) tercer incremento de semilla para producir la semilla certificada o comercial, para distribución a los agricultores.

En algunas casos, la semilla que se obtiene en el tercer incremento es llamada semilla registrada y es usada para un cuarto incremento para producir semillas certificadas, si las necesidades así lo exigen. Es recomendable desarrollar un sistema de producción de semillas en el cual solo haya tres, o al máximo cuatro, incrementos de semillas a contar desde la semilla del mejorador hasta la producción comercial para distribu-ción a los agricultores. Este sistema debe continuar todos los años mientras la variedad continúe bajo cultivo. Los procedimientos para el mantenimiento de existencias de semillas genéticamente puras por parte del mejorador y las sucesivas etapas de producción de semillas son descriptas por Douglas (1980), CIMMYT (1984), Córdova (1991), Córdova, Queme y Rosado (1992), Dowswell, Paliwal y Cantrell (1996) y Agrawal et al. (1997).

Mantenimiento de existencias de semillas puras de variedades de polinización abierta y producción de semillas breeder

El CIMMYT (1984) sugirió dos métodos simples y eficientes para que los mejoradores mantengan las semillas puras de las variedades de polinización abierta y al mismo tiempo produzcan semillas breeder. Estos son el método de polinización masiva y el método de los bloques de cruzamientos de medio hermanas de mazorca por surco. La elección del método depende de las preferencias del mejorador y de si la semilla pura de la variedad es conservada y mantenida por el mejorador como semilla después de desgranar las mazorcas o si la semilla es conservada en las mazorcas. Si las semillas son conservadas desgranadas, entonces se puede usar el método de la polinización masiva; el tamaño del criadero para mantener la semilla pura de la variedad y producir semilla breeder dependerá de la cantidad de semilla pura de que se disponga y también de la cantidad de semilla a ser producida para las etapas sucesivas de multiplicación. Entre 1 000 y 5 000 plantas pueden ser cultivadas en el criadero para mantenimiento y producción de semillas breeder a partir de las existencias de semillas puras de la variedad de polinización abierta; cerca del 50% de las plantas que mas se acercan a la descripción de la variedad son seleccionadas e identificadas. Las plantas deberían estar comprendidas en el ± 0.7 s (desviación estándar) para los descriptores cuantitativos y ± 3% para los descriptores cualitativos. El polen de plantas seleccionadas es usado en forma masiva para polinizar las mazorcas de las plantas seleccionadas en el criadero. Al momento de la cosecha se seleccionan de 100 a 200 mazorcas represen-tativas de la variedad en lo que hace a las características de la mazorca y de los granos. Una igual cantidad de semillas de cada mazorca formará el grueso de semilla pura para el ciclo siguiente de incremento de semillas. El resto de las semillas cosechadas de todas las otras mazorcas de las plantas seleccionadas y polinizadas en forma masiva y que reúna las características de las mazorcas y los granos de la variedad dentro de los límites descriptos líneas arriba, serán usadas como semilla breeder de la variedad de polinización abierta.

El otro método es el de los bloques de cruzamientos de medio hermanas de mazorca por surco. Este método tiene dos importantes requerimientos que son el mantenimiento de las existencias de semillas puras de la variedad en la mazorca -se mantienen de 100 a 200 mazorcas con semilla, en lugar de desgranarlas- y que haya parcelas de aislamiento de los bloques de cruzamientos. El bloque de cruzamiento de las medio hermanas debería estar al menos a 300 metros de distancia de cualquier otro maíz que florezca en el mismo momento. La semilla de cada mazorca de semilla breeder se siembra en el sistema de mazorca por surco; este forma los surcos de plantas femeninas o familias en el bloque de cruza-miento de medio hermanas. Una cantidad pequeña e igual de semillas de cada mazorca de semilla breeder se usa para sembrar los surcos masculinos.

El bloque de cruzamiento de las medio hermanas se siembra en una proporción de un surco de plantas masculinas por dos o tres surcos de plantas femeninas. Todas las plantas en los surcos femeninos son despanojadas antes que empiecen a derramar polen. Las plantas en los surcos masculinos que no coinciden con el rango de las caracte-rísticas de la variedad también son despano-jadas antes de que empiecen a derramar el polen; hasta el 30% de las plantas de los surcos masculinos pueden ser despanojadas. Esta selección asegura que el polen de las plantas mas representativas de la variedad efectuará la polinización de las plantas en los surcos femeninos. Tal control del polen es útil para mantener las características varietales y la pureza de la variedad. En el momento en que se secan los estambres, los surcos femeninos son revisados para constatar sus caracte-rísticas varietales. Los surcos masculinos dan una buena medida de comparación para la selección de las plantas que corresponden a la variedad. La selección es rigurosa y en algunos casos puede llegar a descartarse hasta el 50% de las plantas femeninas. En el momento de la madurez, de cinco a diez mazorcas que coinciden con la descripción varietal en lo que hace a las características de las mazorcas y los granos, son cosechadas de los surcos feme-ninos. Se conservan alrededor de las 100 mejores mazorcas como progenitores para el ciclo siguiente de producción de semilla breeder. La semilla sobrante de las mazorcas seleccionadas es usada para producir semilla fundación. Ambos sistemas son igualmente adecuados para mantener la variedad de polinización abierta y para la producción de semilla breeder.El mejorador puede cambiar de un sistema a otro conservando la semilla para el mantenimiento de la variedad por medio de las mazorcas o de la producción masiva.

Fuente: FAO